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カカオ と チョコレート

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 2月14日は、女性が男性に愛を告白するバレンタイン・デー(St. Valentine’s Day)として、日本ではチョコレートを贈る風習が定着しています。本命だけでなく義理チョコも多いようですが、どちらも好意を示すことには変わりなく、ウキウキ気分を盛り上げるプレゼントとなっています。このようなバレンタイン・デーが日本で盛んに行なわれるようになったのは、1970年代以降のことだそうです。毎年1月中旬頃から2月上旬にかけて、多くの小売店には綺麗に包装された贈答用のチョコレート菓子が並んでいます。

カカオの幹についた花と果実
カカオの果実を分割して取り出した種子


 チョコレートやココアの原料となるのは、カカオの実です。原産地はブラジルのアマゾン流域とベネズエラのオリノコ河流域、赤道をはさんだ南北緯20度以内で、年間を通じて高温多雨の地域がカカオの栽培に適しているとされています。ガーナ、コートジボワール、バヒア、エクアドル、ベネズエラ、インドネシアなどが主な原産国となっています。

 カカオは珍しい場所に花をつけるのが特徴です。幹に直接花を咲かせるため、幹生花(かんせいか)と呼ばれます。実の形は直径20センチほどのラグビーボール型で、枝や幹に、たくさんのラグビーボールがぶら下がっているように実ります。

 順調に生育した果実は約半年で熟します。中には白い粘液質に包まれたアーモンド粒のような種子50粒ほどが入っています。種子を取り出して乾燥させたカカオ豆を、発酵および焙煎して、種皮を取り除いたものを細かく砕いてペースト状にします。そこに砂糖・ミルク・香料などを加えて凝固させたのがチョコレートです。発酵したカカオ豆を細かく砕き、カカオ脂(カカオバター)を取り除いたものからは飲み物のココアを作ります。



カカオ脂、医薬品や化粧品の原料にも

 カカオ脂は、菓子などの食料品だけでなくさまざまな用途に使用されてきました。特に医薬品や化粧品の原料としては、カカオ脂の融点が人間の体温に近いことから、座薬・軟骨・口紅などの基材としても使われました。

 カカオには、タンパク質、アミノ酸、脂質、糖分、炭水化物、食物繊維、テオブロミン、カルシウム、マグネシウム、亜鉛やその他ミネラル、ビタミンEなどたくさんの栄養素が豊富に含まれています。疲れたときにチョコレートを食べて栄養補給することは、理に適っているようです。美味しいだけでなく、美しさや若々しさを保つとされているポリフェノールを含んでいるという点でも注目されています。

 最近は、贈答用でなく、自分が食べたいチョコレートを買い求める女性も多いそうです。まずは、チョコレートを食べて美しくなり、その次ぎに愛を告白するというのは、私たち女性が大好きなチョコレートを食べるための言いわけになるでしょうか。しかし、食べ過ぎによる肌荒れ、肥満には注意が必要です。カカオポリフェノール成分以外に脂質と糖分も過剰に摂取してしまい、逆効果にならないようにしたいものですね。(内藤記念くすり博物館 野尻佳与子)

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